Like many other organization’s that fall under the umbrella of Fairtrade, the Belize Sugar Cane Farmers Association, which represents more than 6,000 cane farmers here in the north, sees a massive benefit. The association receives U.S$60.00 per ton of sugar sold to Fairtrade.

 

This means they are paid the highest premium of all certified Fairtrade organisations worldwide. For the BSCFA, it is a welcomed benefit given that in a country of only 320,000 people, some 50,000 plus are dependent on the sugar industry for survival.


When first certified in 2008 the association’s initial audit showed 28 non-compliances leading to an immediate suspension of Fairtrade Certification. Measures set in place to remedy those loop holes and the BSCFA was re-certified.

 

But every year they face an audit and this year was no exception. But while the audit revealed a better ‘report card’ the association is still faced with 8 non compliances to Fair Trade Standards. Of the 8 non compliances, 4 are minor and 4 are of major concern involving the use of child labour in the harvesting fields and of most grave was the misappropriation of fair-trade funds.


ortegaAlfredo Ortega– Vice Chair, BSCFA


“Unos de los problemas fuertes es el encuentro de niños trabajando en el canal y eso es uno que no llevo a tres diferentes puntos de major non compliance y uno de la situación que se encontró por el auditor externo a relación a no conocimiento que había del mal uso o sea del desvío de fondos de Fair Trade que no se había sido track anteriormente entonces eso también incluyo por el auditor por el momento como un incumplimiento de la cual nosotros tenemos que esperar que es  lo que la central van a mandar porque también la Asociación ya le escribió a la central en relación a la búsqueda desde cuando se encontró esto y también las acciones que la Asociación ha tomado sobre la situación en particular. Era algo tan difícil que como iba sucediendo asegún la persona encargada era la hacia todos los pagos online y entonces allí es adonde ella hizo las transferencias de fondos que realmente nosotros no estamos encargados de firmas nada de cheques en esa área sino que tiene su departamento y eso es mandado por el comité de finanzas así es de que ellos están encardados de firmar los cheques y todos los dineros que entran y salen del departamento de finanzas.  Pasó un ano y vinieron los auditores y no se dieron cuenta y ahora este ano cambiamos de auditores externos y el auditor tomo ese caso en específico y allí identifico de que había un problema.”


The problem, which stems from 2011, has been on-going until April of this year and has gone relatively undetected. According to Vice Chairman of the BSCFA Committee of Management, Alfredo Ortega, the association asked the auditing company for a more in-depth review of the financial documents which revealed that over 78 thousand was misappropriated between 5 persons in the Association.


Alfredo Ortega- Vice Chair, BSCFA


“Esto empezó a suceder desde el 2011 que lo auditores anteriores no lo habían detectado y hasta que vino este y lo detecto y entonces inmediatamente el CEO se contactó con el Chairman fueron hablar con el abogado y se tomó acción inmediatamente desde que se supo de la magnitudes de la situación y después tomo como dos semanas para que el auditor haga sus investigación completa y allí adonde salieron las cantidades y las personas envueltas en esta situación, acción ya se ha tomado con uno de las personas y el otro pues se ha dialogado con las personas de que tienen que pagar y han aceptado de que van a pagar lo que se desvío a su nombre de ellos, hay una persona de que si se le despido inmediatamente en el caso pero también se le han hablado que la persona se ha comprometido de que van a devolver ese dinero que desvío en su lado pero todo esto se le ha presentado también, se le han mandado a FLOCERT en relación a esa búsqueda  y que son las acciones que hemos tomado y como mencione ese debe de ser trabajo del financing también del Surveyance Committee estar indagando es esas cosas para ver si se está cumpliendo al pie de la letra los standards de Fair Trade lastimosamente eso se escapó no se vio a tiempo sin embargo gracias a dios que el auditor externo lo identifico y pues eso no pone en una ventaja de que se identificó antes de que llagara el auditor de FLOCERT porque si ellos lo hubiesen identificado primero iba hacer peor para nosotros porque íbamos a tener nada para mostrar ni una acción tomada en relación a esa situación. Esto anda alrededor de $78,000 y son cinco personas que están involucrado pero no puedo llamar los nombres porque se está tomando un curso para tomar algo legal con ellos y ya luego y el abogado que no haya aconsejado de otra manera entones vamos a trabajar basado al abogado.”


And while one female person’s employment has been terminated, the remaining persons involved have agreed to pay back the missing funds. As per Fair Trade standards, remedies would need to be put in place if not an immediate suspension would be sanctioned on the Association. Ortega says they have implemented changes to the system and higher vigilance will be made in respect to transactions and pay-outs of the Association.


Alfredo Ortega- Vice Chair, BSCFA


“Tenemos el equipo, tenemos las cosas en puesto y la Asociación ha hecho cambios en el sistema de contabilidad y ha hecho cambio en el sistema de las computadoras sin embrago es algo que se hizo overlook por los Senior Accountants y esto les pone una luz verde de que tienen que ser más activos y entonces todo esto el CEO ya se los presento y eso le pone una presión al Senior Accountant en todos los pagos que se están haciendo.  Puede afectarnos si vamos en una suspensión pero sin embargo estamos trabajando con FLOCERT pero en estos momento esperamos que acepten y no sabemos que va hacer la reacción de la central basado que le mando el auditor pero al conseguir la respuesta de ellos si nos quitan o no poner más incumplimiento entonces de allí vamos a retomar y a ver cómo vamos a accionar basado a los incumplimiento que no pongan.”


These violations of the fair trade criteria Ortega says will need to be taken seriously. The association says Flocert’s Central Office has 30 days to respond to their letters to find a solution to the areas pointed of concern. Well keep monitoring this story as it develops.

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